lunes, 20 de noviembre de 1989

El Retorno de los Brujos

La búsqueda de la fórmula mágica que convierta nuestro atrasado país en una economía desarrollada ha sido tema de innumerables ensayos. El alquimista de turno, en busca de su piedra filosofal, es el conocido economista Eduardo Sarmiento. Su última obra Los Nuevos Desafíos del Desarrollo ha sido objeto de una Mención de Honor en el Premio de Ciencias Alejandro Angel Escobar. Eduardo Sarmiento es uno de los más serios investigadores de la realidad nacional. Sus trabajos han tratado de dar un sólido marco teórico a las recomendaciones frecuentemente propugnadas por los partidarios de una gran intervención del Estado. Su obra indudablemente es digna de resaltar y el premio obtenido  nos ha alegrado mucho a sus amigos. El libro del Decano de Economía de la Universidad de los Andes trata tres temas importantes. La primera parte analiza las complementariedades en la teoría del Desarrollo. En la segunda, el autor se concentra en el crecimiento de las economías donde los recursos naturales son abundantes y en la tercera presenta las bases para un nuevo modelo de desarrollo.

El fenómeno de la complementariedad aparece recurrentemente en los trabajos de Sarmiento.  A diferencia del enfoque empleado por el autor, el tratamiento tradicional de los libros de texto tiende a ser de carácter eminentemente práctico. La complementariedad en la demanda de dos bienes suele ilustrarse con casos como el café y el azúcar. Como se enseña en los tratados elementales, la demanda de azúcar se aumenta cuando el precio del café (bien complementario) disminuye. Después de habernos ilustrado con algunos de sus ejemplos preferidos, el autor explora, en los Nuevos Desafíos del Desarrollo, algunas de las implicaciones teóricas de la existencia de bienes complementarios.

Siendo un poco injustos con el tratamiento extenso dado en el libro a este tema y en beneficio de los políticos y ejecutivos que no van a tener tiempo de seguir el razonamiento del Dr Sarmiento, puede decirse que el mensaje que nos quiere transmitir el autor es que la existencia de complementariedades invalida el paradigma neoclásico y valida el modelo estructuralista. Sin embargo, una lectura cuidadosa de la evidencia aportada apenas permitiría decir que la complementariedad es la excepción que confirma la regla de la amplia gama de opciones de substitución presentes en la vida práctica.

El tratamiento del crecimiento de los países con amplios recursos naturales presentado por Sarmiento contribuye a difundir en el país un tratamiento teórico de la llamada Enfermedad Holandesa. Hasta hace pocos años no existía un marco conceptual para poder explicar la aparente paradoja de que la mejora de los términos de intercambio, por ejemplo la subida del precio del café, podría tener un impacto negativo en la economía del país. Como se muestra en el libro el aumento de los precios de los recursos naturales no solo tiene un impacto inflacionario por la acumulación de Reservas Internacionales sino que tiende a inducir un retraso cambiario y a causar impactos negativos en la asignación de recursos.

Según el análisis presentado, gran parte del problema se origina al permitir que los ingresos adicionales generados en las bonanzas queden en manos de los dueños de los recursos naturales. La política seguida en Colombia en la segunda mitad de los setenta recordada con el lema de "La Bonanza es de los cafeteros" es pues cuestionada al final de los ochenta por un economista que tuvo una importante participación en la fijación de dicha política económica.

Las considerables demoras entre la elaboración de un manuscrito y su publicación algunas veces juegan una mala pasada a los autores. El notable esfuerzo de utilizar un modelo para analizar el manejo de una bonanza se ve disminuido cuando el libro aparece en épocas de vacas flacas. Aun que el tratamiento presentado no requiere sino de arreglos de presentación para analizar el caso de las caídas de los precios el esfuerzo está fuera del alcance del lector impaciente.

La tercera parte del libro está llamada a causar un impacto importante. Buena parte del material presentado será motivo de discusión en la próxima campaña presidencial. El diagnóstico presentado resume las principales críticas hechas por el Dr Sarmiento al "Modelo de Infraestructura Física y Productos Básicos". Como todos los diagnósticos que buscan llegar a una amplia audiencia, el presentado en el libro resalta unos puntos e ignora otros. Además, muchas veces es imposible distinguir en la presentación entre lo que se encuentra soportado por evidencia incontrastable de lo que es únicamente una hipótesis de trabajo.

Las prescripciones del libro serán compartidas por muchos. Indudablemente, habrá un consenso importante en el fomento de la industria manufacturera. Los ochentas han sido una frustración tremenda para el desarrollo colombiano especialmente en lo que respecta al crecimiento industrial. El empleo y el valor agregado se han mantenido por debajo de los valores máximos obtenidos en 1979.

Como lo han mostrado los trabajos del Profesor Chenery no existen casos en que una economía llegue a un nivel de desarrollo sin que su sector industrial se convierta en el generador de divisas y en líder de la transformación estructural  de la economía.

Por otra parte, la confianza expresada por Sarmiento en la bondad de la intervención del Estado, es difícil de compartir por observadores imparciales de los tremendos errores de política seguidos en Latino América en los ochentas. Como muy bien lo dice en su libro, es sorprendente observar que las terapias propuestas por los estructuralistas han tenido efectos tan mediocres a pesar de basarse en diagnósticos más cercanos a la realidad. Según lo reconoce el autor las prescripciones neoclásicas han sido mejores. El trabajo de Sarmiento tendrá indudable importancia en el futuro próximo. No hay duda que se convertirá en un Clásico. O sea un libro del que muchos hablan sin haberlo leído.

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